Durante la ruta por la Costa Oeste de los Estados Unidos, hubo una experiencia que nos quedó en el tintero: recorrer la Pacific Coast Highway, un espectacular tramo de la carretera 1 que transcurre junto al océano Pacífico por la costa de California.

Así que, aprovechando una estancia reciente en Silicon Valley, nos acercamos a descubrir la naturaleza de esta región de California, salvaje y conmovedora. Las montañas yendo al encuentro de las olas enfurecidas, los acantilados rocosos y los bosques de secuoyas del Big Sur, ballenas en el horizonte, calas remotas, focas y leones marinos… Y, entre todos ellos, una carretera estrecha y serpenteante, una de las más fascinantes de los Estados Unidos.

¿Quieres conducir por allí en tu viaje a California? Aquí tienes nuestra ruta por el Big Sur y la Pacific Coast Highway, donde te contamos qué excursiones hicimos y qué rincones nos enamoraron. ¡Al volante!

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California

La Pacific Coast Highway de un vistazo

La Pacific Coast Highway es un tramo de la carretera Highway 1 que sigue la costa de California a lo largo de unos 200 km. Aquí tienes algunos datos para conocerla un poquito mejor:

  • Se extiende desde Carmel-by-the-Sea (al norte) hasta Morro Bay (al sur)
  • Es muy popular recorrerla como parte del trayecto entre San Francisco y Los Ángeles, o viceversa. Es la opción más lenta (la más rápida es la autovía 101), pero también la más pintoresca.
  • Por el camino, te adentras en el Big Sur, una región de una belleza cautivadora donde las montañas de la sierra de Santa Lucia se encuentran con el Pacífico.
  • El tramo más bonito lo encontrarás a partir de Carmel-by-the-Sea. Antes, la carretera 1 es de varios carriles y se asemeja más a una autopista, pero pasado Carmel se convierte en una carretera estrecha de un solo carril en cada dirección, donde la velocidad máxima es menor (de 25 a 55 millas por hora) y el único requisito es disfrutar del paisaje.
  • Puedes hacerla en un día, aunque, para sacar partido de las excursiones (y porque es inevitable parar en una infinidad de miradores), te recomendamos dedicarle por lo menos dos días.

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Carmel by the Sea

Ruta por el Big Sur

Nuestra ruta duró 2 días y empezó en Carmel-by-the-Sea. La noche que pasamos en ruta nos alojamos en un hotel de Monterey (aunque, si tienes pensado seguir hasta Los Ángeles, es buena idea dormir alrededor de San Luis Obispo).

1. Carmel-by-the Sea y Clint Eastwood

Pueblito pintoresco donde los haya, es difícil pasear por Carmel-by-the-Sea sin dejar escapar algún suspiro. Todo parece sacado de una película: las calles residenciales con hogares extravagantes e idílicos, las tiendas y galerías de arte alojadas en casitas de cuento, la playa de arena blanca…

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Carmel by the Sea

Y la curiosidad que a muchos nos atrae al pueblo: ¿sabías que el actor Clint Eastwood fue alcalde de Carmel-by-the-Sea de 1986 a 1988? Sigue ligado a la zona, y parece ser que aún vive cerca. Aunque no encuentres a Harry el Sucio, estas son algunas de las cosas que puedes hacer en Carmel:

  • Pasear por Ocean Avenue y sus tiendecitas. En la calle principal de Carmel y sus calles aledañas se concentran la mayoría de tiendas y restaurantes. En este pueblo de postal no hay cadenas de comida rápida, solo restaurantes y cafeterías independientes (y, como seguro que imaginas, bastante caros).
    Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Carmel by the Sea
  • Piérdete por las calles residenciales. Sin aceras ni numeración en las casas, y con una mezcla caótica de estilos arquitectónicos, Carmel no es el típico suburbio americano. No olvides perderte por sus calles, ¡los hogares son alucinantes!
  • Baja hasta la Carmel Beach. Arena blanca, dueños paseando a sus perros, niños construyendo cabañas y las mansiones de Scenic Road observándolo todo. La playa de Carmel es tan bonita que muchos deciden quedarse a ver el atardecer en el Pacífico desde allí.
    Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Carmel by the Sea
  • Recorre la 17-Mile Drive, una carretera costera privada que transcurre entre mansiones, campos de golf y acantilados para la que hay que pagar $10.
  • ¿Dónde aparcar? El centro de Carmel está lleno de aparcamientos gratuitos, pero el límite de estancia son 2 horas. Si tienes pensado quedarte más, date una vuelta por las calles residenciales (por ejemplo, alrededor de la 10th Ave o 9th Ave), donde hay plazas sin límite de tiempo.

2. La reserva natural de Point Lobos

Cuando dejas atrás Carmel-by-the-Sea, la Highway 1 se transforma en su versión más pintoresca, una carretera de un solo carril en cada sentido que no se separa de la costa del Pacífico.

A la salida del pueblo, puedes parar en Monastery Beach, una bonita cala de arena gruesa. Sigue hasta encontrar el cartel del Point Lobos State Natural Reserve, una reserva natural que nos dejó maravillados (¡y donde pudimos ver ballenas y otros animales!) y a la que te recomendamos dedicar, por lo menos, unas 2 horas. Tienes dos opciones:

  • Mucha gente aparca el coche junto a la carretera y entra al parque andando. De ese modo se ahorran la entrada, que se paga por vehículo. Si te decides por esta opción, tendrás que caminar unos 20 minutos hasta la costa.
  • Nosotros entramos al parque en coche. La entrada se paga en una caseta y, aunque cuesta $10, te da acceso a todos los parques estatales de California durante el día (por ejemplo, el Julia Pfeiffer Burns State Park, que mencionamos más adelante). Desde allí, puedes conducir hacia varias zonas del parque. Todas tienen aparcamientos, aunque de pocas plazas, así que igual te toca dejar el coche donde puedas y seguir a pie.

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Point Lobos

Esta reserva está formada por costa y acantilados, y hay varios senderos circulares que transcurren por distintos puntos de Point Lobos. En la web tienes un mapa con todos los caminos. Nosotros aparcamos en Piney Woods y elegimos estos:

  • Sand Hill Trail y Sea Lion Point Trail (1,3 km). Este sendero sube a lo alto de un acantilado con unas vistas magníficas del Pacífico. Desde allí pudimos contemplar focas jugando en el agua, un montón de leones marinos de lo más ruidosos apostados en las Sea Lion Rocks… ¡y ballenas! De lejos, sí, pero nos emociona tanto ver a estos animales, que solo por esto mereció la pena visitar Point Lobos.
    Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Point Lobos
    Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Point Lobos
  • Cypress Grove Trail (1,3 km). Este sendero nos encantó porque está rodeado de los árboles típicos de la zona, los cipreses de Monterey, y tiene áreas donde la vegetación es tan tupida que el silencio lo envuelve todo.
    Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Point Lobos
  • South Shore (1,6 km). Es un sendero llano junto a la costa y, aunque no lo recorras entero, vale la pena acercarte y alucinar con el romper de las olas, que llegan a alcanzar varios metros y crean formas sinuosas en las rocas.

En busca de las ballenas. En esta parte de la costa del Pacífico es fácil ver ballenas grises cuando migran de Alaska a Baja (en especial en diciembre y enero). Desde Monterey y otros lugares hay tours en barco para ver estos preciosos animales (whale watching tours), pero también pudimos verlas desde la costa. Tienes que mirar hacia el horizonte un rato y fijarte en si se ven chorros de agua, que suelen ir seguidos de algún trocito brillante del lomo o de algún coletazo.

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Point Lobos

3. Garrapata State Park

El Garrapata State Park es gratuito y aglutina un tramo precioso de acantilados costeros con una parte interior montañosa. Por falta de tiempo, nos limitamos a pasear por la parte de la costa, que tiene unas vistas increíbles hacia el sur.

Y este parque nos regaló una nueva dosis de animales: ¡desde allí vimos pelícanos sobrevolando los acantilados y focas tomando el sol en el agua!

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Garrapata State Park

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Garrapata State Park

4. Bixby Creek Bridge

El puente Bixby Bridge debe ser el lugar más fotografiado de la Highway 1, y no es de extrañar: ¡es de postal! Si quieres fotografiarlo, te recomendamos parar justo antes de llegar al puente, en la parte norte.

Desde el lado noroeste (junto a la costa) la vista es buena, pero nuestra foto favorita es desde el lado noreste (interior). Ve con cuidado, porque allí el acantilado no está protegido, pero la vista del puente con el océano al fondo es una maravilla.

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California 1500

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5. El valle de Big Sur

Es momento de adentrarte en uno de los tramos más fascinantes de la Pacific Coast Highway, el valle de Big Sur. Aquí, la carretera se aparta de la costa para adentrarse en bosques de árboles infinitos que se encuentran con las montañas de Santa Lucia.

Una cortina opaca de vegetación cubre el cielo, la carretera se llena de sombras y olor de bosque y, a un lado, se escucha el cauce del río Big Sur. Nada que ver con el océano que te acompañaba hace unos minutos, y esos contrastes son los que hacen que recorrer la Pacific Coast Highway sea una experiencia tan fascinante.

En el valle de Big Sur encontrarás los únicos restaurantes y gasolineras de este tramo de la ruta. Son casitas de madera junto a la carretera que muchas veces juntan tienda de víveres, una pequeña gasolinera, habitaciones y un restaurante.

Que no te engañe el aspecto humilde: ¡todo es carísimo! Un café de filtro en una de estas tiendas nos costó $3,5, y comer en un restaurante normalito, unos $20 por plato. Si el día es bueno, compra comida a precio normal en ciudades grandes (como Monterey) y haz un pícnic, ¡los rincones de postal no faltan!

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6. Julia Pfeiffer Burns State Park

El parque de Julia Pfeiffer parque funciona como el de Point Lobos: puedes aparcar fuera (gratis) y entrar andando, o entrar en coche previo pago de una entrada de $10 (si visitas ambos parques el mismo día, la entrada te sirve para los dos).

Nosotros encontramos algunas partes del parque cerradas por inundaciones, así que no pudimos entrar en coche, sino que aparcamos, como muchas otras personas, junto a la Highway 1 cerca de la entrada. Estas son las rutas que elegimos:

  • McWay Falls (1 km). Una excursión sencillísima… ¡pero espectacular! De camino a este mirador del Pacífico verás una preciosa cala con cascada y palmeras incluidas. Si nos dijeran que es una postal sacada de cualquier país exótico, lo creeríamos. Atento en el mirador, ¡desde allí se pueden ver ballenas!
    Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Julia Pfeiffer
  • Partington Cove Trail (1,6 km). Esta excursión baja hasta el océano y tiene bastante desnivel. Aunque la ida te llevará solo 15 minutos, para la vuelta reserva unos 30. No comienza desde la entrada del parque, sino que tienes que conducir unos 3 km en dirección norte, pasado el Vista Point. En el lado oeste de la carretera verás una verja verde (y es probable que unos cuantos coches aparcados); allí es donde empieza el sendero.
    Cuando llegas abajo, el camino se bifurca. Por un lado, te adentras por un puente de madera en un precioso bosque de secuoyas Redwood, y emerges en unas rocas frente al océano. Por el otro, llegas a una playa rocosa. Te recomendamos ir a ambos lugares.
    Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California
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7. Hacia el sur: San Simeón, Piedras Blancas, Morro Bay…

Este tramo de la costa californiana es muy vulnerable a las inclemencias meteorológicas, y las inundaciones y deslices no son extraños.

Un poco antes de llegar a Gorda (sí, ¡se llama así!), nos encontramos la Highway 1 cortada. Unos días antes, había habido un deslizamiento de tierra de tal magnitud que la carretera llevaba días cortada. Y allí no hay carreteras alternativas: si quieres seguir hacia el sur, tienes que volver atrás en dirección a Monterey (1:45 h) y conducir por la 101 hasta reincorporarte en algún momento a la Highway 1 (mínimo 2:30 h más).

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De hecho, el dueño de una tienda en la que paramos a preguntar nos contó que los empleados que vivían al sur del deslizamiento no habían podido ir a trabajar desde entonces, ya que no existe alternativa.

Así que, con mucho pesar, para nosotros la Highway 1 terminó en este tramo. Aunque no hay mal que por bien no venga ¡aprovechamos para parar en mil y un lugares en el camino de vuelta a Silicon Valley y disfrutarlos sin prisa!

Pero, si no encuentras ningún corte, sigue hacia el sur y visita sitios tan famosos como San Simeón, el Piedras Blancas Elephant Seal Rookery (para ver de cerca a los elefantes marinos) o Morro Bay. Seguro que también son espectaculares, aunque, para nosotros, esto forma parte de un viaje futuro…

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Algunos consejos para recorrer la Pacific Coast Highway

  • ¡Ponte en marcha pronto! Haznos caso: sacude esas legañas y ponte en marcha tan pronto como puedas para disfrutar de la ruta como se merece. Alrededor de las 7-8, apenas encontramos a otros viajeros en la carretera o en los miradores, por lo que pudimos disfrutar de conducir, pasear y tener ese espectáculo natural casi para nosotros solos.
    Más tarde, a partir del mediodía, la carretera empezó a llenarse hasta tal punto que en los miradores ya resultaba difícil aparcar.
  • Quédate más de un día. La mayoría de gente recorre la carretera en un día. Es más que factible, ya que la distancia es corta, pero eso significa renunciar a las excursiones por los parques naturales, que son uno de los tesoros de la ruta. Nosotros pasamos dos días recorriendo la zona, con una noche en Monterey.
  • Consulta los posibles cortes, obras u otras incidencias en la web del California Department of Transportation.

Recorrer carretera Big Sur Pacific Coast Highway California Garrapata State Park

Dónde dormir en el Big Sur y en la Highway 1

  • Monterey es la mayor ciudad de este tramo, y donde más oferta de alojamiento encontrarás. En el centro hay muchísimos hoteles a partir de $90 por noche, y, en las afueras, variedad de moteles a partir de $60.
  • Haz click aquí para ver hoteles y moteles en Monterey. Nosotros nos alojamos en el Days Inn Downtown, que está casi en el centro y te permite ir a pie al muelle Fisherman’s Wharf en unos 10 minutos.
  • Haz click aquí para ver los hoteles de Carmel. En este pueblo también hay algunos hotelitos, pero bastante más caros que en Monterey.
  • Si tienes pensado llegar hasta Los Ángeles, para distribuir los km las mejores opciones son dormir en alguna de las posadas a lo largo del Big Sur, muchas de las cuales cuentan también con camping, dormir junto a la costa en San Simeon o dormir en San Luis Obispo, en cuyos alrededores hay variedad de hoteles y moteles.

¿Estás pensando en recorrer la Costa Oeste?Aquí tienes nuestros preparativos para viajar a la Costa Oeste, y aquí, un itinerario para combinarlo con la ruta por el Big Sur.

¡Y aquí termina nuestra guía para recorrer la Highway 1 y el Big Sur! Y tú, ¿has conducido por esta carretera californiana? ¿También te enamoraste de los paisajes?