Esta experiencia forma parte de nuestra Ruta 61 por el sur de Estados Unidos.

‘En Nueva Orleans, enterramos a los nuestros en tumbas elevadas’. Con esta presentación del guía cruzamos las puertas del St Louis Cemetery No. 1, el cementerio más antiguo de todos los que sobreviven en Nueva Orleans. Se construyó en 1789, y un primer vistazo confirma que, en efecto, las construcciones funerarias se alzan unas sobre otras, algo poco común en Estados Unidos, y con cierto desorden y abandono, algo común en esta ciudad.

El cementerio de St Louis Nueva Orleans-1

Es marzo, pero el sol brilla con ímpetu y rebota en el laberinto de tumbas blancas, creando juegos de sombras y un calor abrasador. El cementerio número 1 de Saint Louis (también existen el 2 y el 3) está a pocas calles del río Mississippi, y todavía más cerca del anárquico French Quarter, el barrio más turístico de Nueva Orleans. El filón de visitantes ha devuelto esta necrópolis, que con los años se había convertido en un lugar recluido y peligroso, a la ciudad. Con la afluencia de público también creció el vandalismo, y desde marzo de 2015, solo puedes acceder al camposanto de la mano de algún guía acreditado.

El nuestro creció jugando en los cementerios de otra ciudad de Louisiana, y en esta mañana de marzo se dispone a contarnos las historias fascinantes de uno de los lugares más interesantes que visitar en Nueva Orleans. Busca una sombra y ven a oírlas con nosotros…

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis

La historia de las tumbas elevadas

El St Lous Cemetery No. 1 ocupa solo una fracción de la estructura original. El resto ha ido devorándolo Nueva Orleans, asentada sobre terrenos pantanosos en los que encontrar espacio a resguardo de las inundaciones siempre ha supuesto un reto. En el pasado, cuando el río Mississippi se desbordaba, el agua inundaba la tierra y arrastraba los cuerpos enterrados a su paso.

En el cementerio de St Louis, el suelo se rellena periódicamente de conchas y arena para frenar los deslizamientos, y la mayoría de tumbas se apilan en pisos elevados. Con el calor que durante todo el año abrasa la ciudad, las tumbas hacían las veces de horno incinerador. Tras un año y un día (un año para huir de las epidemias que llenaban la ciudad, y un día en deferencia a la familia), los restos se arrojaban a la fosa de cada tumba, dejando espacio para un nuevo habitante del cementerio.

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis-3

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis

La historia de los habitantes del cementerio

Los habitantes del cementerio son blancos y negros, europeos y americanos, católicos, protestantes, esclavos y criollos. En 1763, Francia cedió el territorio de Luisiana al Imperio español, pero unas décadas más tarde, en 1803, Napoleón lo recuperó y lo vendió a Estados Unidos. El cementerio de St Louis No. 1 se construyó en esa época de cambios, entre el período colonial y la llegada de estadounidenses (protestantes) a la ciudad. Tantos, que a principios del siglo XIX Nueva Orleans creó una necrópolis específica para esta doctrina.

Las tumbas no son solo familiares: también pertenecen a las societies, los grupos o clubes de Nueva Orleans. Grupos de músicos, grupos religiosos, organizaciones de todo tipo. Si perteneces a una de ellas, se encargan de comprar la parcela y pagarte el entierro, una garantía a la que se aferraron y aferran muchos habitantes sin recursos que no quieren marcharse sin dignidad. En distintos rincones del cementerio distinguirás las tumbas de cada organización.

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis-1

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis-2

La historia de la reina del vudú

Todo cementerio tiene algún componente sobrenatural, y en el de St Louis la magia la pone Marie Laveau, la reina del vudú de Nueva Orleans. Las artes oscuras de esta mulata, nacida en 1794, la convirtieron en uno de los personajes más temidos de la ciudad.

Aunque se cree que tal vez tuvo algo que ver una de sus profesiones, peluquera a domicilio. Así, Marie logró colarse en los hogares de las familias blancas más acaudaladas de la ciudad y enterarse, con disimulo y triquiñuelas, de todos sus secretos. Esta valiosa información le servía para asustar y extorsionar a los ingenuos, que se asustaban ante sus encantamientos y dotes de brujería. El vudú no era nada raro en una ciudad habitada por miles de esclavos y de inmigrantes de ascendencia africana, pero Marie Laveau se convirtió en su más poderoso exponente.

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis

Se cree que Marie está enterrada en la tumba de la familia de su antiguo amante, la familia Glapion. La reconocerás porque algunos visitantes, siguiendo un rumor surgido hace unos años, escriben X X X X en la pared de la tumba para que Marie les conceda un deseo. Otros, más respetuosos, le dejan ofrendas con la esperanza de que la reina del vudú les ayude, casi todas relacionadas con la peluquería: clips, cepillos, gomas… Nuestro guía nos cuenta que, tal es la veneración por Marie en Nueva Orleans, que una vez alguien dejó junto a su tumba un coco de la Zulu Band, el objeto más codiciado durante la celebración del Mardi Gras de la ciudad… ¡que no es decir poco!

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis

La historia de la tumba de Nicolas Cage

Aunque tal vez Marie Laveau tenga algún día que compartir popularidad, porque hace unos años se supo que el actor Nicolas Cage había comprado una tumba en el cementerio de St Louis. Se trata de un mausoleo en forma de gran pirámide blanca, impecable y grandiosa en contraste con la mayoría de las tumbas del camposanto. Todavía no ha inscrito su nombre, pero en cuanto corrió la voz, en la pirámide aparecieron decenas de marcas de pintalabios dejadas por visitantes que hay que tapar de vez en cuando. ¿Descansará allí algún día este excéntrico actor?

Visitar Nueva Orleans cementerio de St Louis

Visitar el cementerio de St Louis Número 1

  • New Orleans, LA 70112
  • Hay que entrar con un guía de cualquiera de las empresas que ofrece la visita. Nosotros la contratamos con Magic Tours ($12,5 por persona) y fue un acierto, porque nuestro grupo era muy pequeño (5 personas frente a grupos de hasta 20 que vimos en otras partes del cementerio) y nuestro guía, Andrew, fantástico.
  • Dónde dormir en Nueva Orleans: lista de alojamientos