Después de una escapada a Texas, quedamos tan prendados del carácter del sur de los Estados Unidos que, en cuanto nos pusimos a planear la siguiente, apuntamos de nuevo al extremo inferior del mapa.

Esta vez recorrimos la legendaria Highway 61, la ruta del blues, una carretera que rasga el país de sur a norte, desde Nueva Orleans, en Louisiana, hasta Wyoming, en Minnesota.

Nueva Orleans Ruta 61

La Ruta 61: Memphis – Nueva Orleans

Nos centramos en el tramo que va desde Memphis, en el estado de Tennessee, hasta Nueva Orleans, en Louisiana, siguiendo el curso del legendario río Mississippi.

Es una distancia corta, que puede recorrerse en unos dos días, pero decidimos dedicarle una semana para conducir con calma, disfrutar de los pueblos junto al delta del Mississippi y poder improvisar sobre la marcha.

Guia Ruta 61 Estados Unidos

Preparando el viaje, nos dimos cuenta de que había muy poca información en español sobre la Ruta 61 y el delta del Mississippi. Así que teníamos claro que, a la vuelta, contaríamos la ruta al detalle para otros viajeros que estén pensando en recorrer el complejo, y apasionante, sur de los Estados Unidos, a menudo olvidado incluso por los estadounidenses.

Esta es nuestra guía de la Ruta 61 (y de otras carreteras secundarias) de Memphis a Nueva Orleans. Una road trip entre verde marcado por las raíces del blues y el rock, donde podemos visitar la mansión y el lugar de sepultura de Elvis; probar la comida sureña de Nueva Orleans y comprobar cómo la ciudad ha renacido tras el Katrina…

O parar en cualquier local del pueblo más remoto y escuchar en directo unas notas primitivas que suenan a la historia de la música… Y a vida, siempre a vida.

Pantanos sur Estados Unidos Ruta 61

1. Itinerario y guías

En total, recorrimos unos 850 km. Poco a poco añadiremos guías individuales de cada lugar.

Ruta 61 Atardecer Mississippi

2. Qué esperar de la Ruta 61

Elegimos este recorrido por azar, sin saber nada de él, y la sorpresa fue descomunal. Esperábamos una ruta tranquila, y la encontramos. Pero también encontramos:

  • Cultivos verdes bañados por el río Mississippi. Campos de algodón floridos que nos pusieron la piel de gallina. Atardeceres de cuento.
  • La Croassroads, la intersección donde cuenta la leyenda que el músico Robert Johnson vendió su alma al diablo a cambio de dominar el arte del blues.
  • El estudio donde se grabó la primera canción de rock’n’roll, y donde Johnny Cash, Elvis, Jerry Lee Lewis y Carl Perkins pasaron la noche tocando y se ganaron el apodo del Cuarteto del millón de dólares.
  • El pueblo natal de BB King, la mansión de Elvis, el pueblo donde nacieron los Teleñecos y su creador, el pueblo donde la Coca-Cola se embotelló por primera vez…
  • Carreteras rectas e infinitas. Iglesias, cabañas y chozas rurales y remotas.
  • Música escapando de cada puerta entreabierta, calle y bar.
  • Las plantaciones de algodón y de caña de azúcar y sus casas señoriales, tan bonitas y con una historia tan cruda de los cientos de esclavos que las hacían posibles.
  • Algunos de los montículos indios más altos de Estados Unidos.
  • El club de blues de Morgan Freeman, muy cerca de su hogar, en el delta del Mississippi.
  • Mil historias sobre la Guerra Civil, y más mansiones Antebellum (anteriores a la Guerra Civil estadounidense) que en ningún otro lugar del país.

Guia de la Ruta 61 Estados Unidos Preparativos

3. Aproximación al sur: Mississippi, Louisiana y Tennessee

En un país tan gigantesco puede parecer obvio, pero el sur de Estados Unidos es distinto, muy distinto al norte, tanto en distribución de las ciudades como en carácter.

Y para unos yankees como nosotros (así se llamaba durante la Guerra de Secesión a los habitantes de los estados del norte, y lo oímos todavía algunas veces durante el viaje), llegados desde Nueva York, la diferencia es abismal. Y cautivadora.

Ruta 61 Clarksdale Guia

Mississippi es el estado más pobre de Estados Unidos, y Louisiana y Tennessee también suelen aparecer entre los más desfavorecidos. Se nota en los pequeños pueblos, en las casas prefabricadas, en los desolados comercios de carretera, en los imperios de casinos, fast food y clubes de striptease.

Pero no en la afabilidad sureña, siempre manifiesta de alguna forma. En Memphis comenzamos a notar que la gente nos saludaba en la calle. Ambos crecimos en pueblos y estamos acostumbrados a saludar a todo el mundo, pero en una gran ciudad pierdes la costumbre, así que al principio no sabíamos si se dirigían a nosotros. Hasta que alguien nos dijo: “Podríais saludar, no cuesta nada”. Verdad verdadera.

Los  “Hey”, “How y’all doing?” son una invitación a entablar conversación con cualquiera, y al final del viaje habíamos hablado con más desconocidos que en unos meses en Nueva York. Lo mismo nos pasó en otros viajes por el sur, por ejemplo, en Savannah, Georgia. Por cierto: en el sur oirás mucho eso de “Ya’ll”, que significa “You all”, o “vosotros”.

Mural afroamericanos Estados Unidos Memphis

Estos estados representan, también, la América negra, sobre todo Mississippi y Louisiana, los estados con mayor porcentaje de población afroamericana de Estados Unidos.

Fueron estados cruciales en la lucha por el fin de la segregación, y por el camino la historia reciente se revive en murales, en museos tan geniales como el National Civil Rights Museum de Memphis y en carteles esparcidos por todo el territorio.

Pero la herida sigue abierta, y no es una historia con punto y final, como nos recordó Nueva Orleans, una de las ciudades con mayor porcentaje de población afroamericana de Estados Unidos, donde las zonas más turísticas son tan blancas como los turistas que las visitamos y gastamos dinero en ellas.

Nueva Orleans Ruta 61 Estados Unidos

4. Alquilar un coche en Estados Unidos

Para este viaje, alquilamos un coche en Memphis y condujimos hasta Nueva Orleans. Si devuelves el coche en un estado distinto, casi todas las compañías cobran un recargo (en el caso de Avis, unos $100).

Alquilamos un coche compacto, normal para los estándares europeos pero más pequeño que la mayoría de modelos americanos, con la ventaja de que las plazas de aparcamiento son enormes y puedes aparcar en casi cualquier sitio.

El GPS y los seguros encarecen mucho el precio final y son fijos, así que te recomendamos probar con distintos modelos de coche y distintos puntos de recogida (centro de la ciudad, aeropuerto), porque ahí sí que los precios pueden cambiar mucho, hasta cientos de dólares arriba o abajo.

En total, con GPS y todos los seguros, el alquiler del coche del centro de Memphis al aeropuerto de Nueva Orleans nos costó $455.

Ruta 61 por Estados Unidos

Gasolineras

La compañía de alquiler te dará la opción de devolver el depósito vacío y de cobrarte un precio fijo por rellenarlo, pero es más barato si lo rellenas tú antes de llegar al destino y lo devuelves lleno, ya que, además, te aseguras de que no te cobran por gasolina que no has usado (guarda la factura).

En el sur el transporte preferido es el coche, y en casi cualquier pueblo, por pequeño que sea, hay como mínimo una gasolinera. En las ciudades grandes hay varias, así que puedes fijarte y comparar precios. Llenar el depósito en 2015 nos costó $15-$18.

5. Conducir por la Ruta 61

La Ruta 61 es tranquila en general, pero en esta zona de Estados Unidos muchos de los comercios de las ciudades están situados en las afueras, junto a las autovías y autopistas, así que hay salidas e incorporaciones constantemente, y muchas veces, semáforos para regularlas.

Gasolineras, casinos, restaurantes de comida rápida, puestos improvisados de fruta, mecánicos, tiendas de muebles…

Ruta 61 Guia Estados Unidos Carreteras

A pesar de eso, es muy agradable conducir por la Ruta 61. Casi siempre tiene 2 carriles o más en cada sentido (separados), no hay mucho tráfico y la carretera está envuelta los paisajes fértiles y completamente llanos del delta del Mississippi, con campos, regadíos, depósitos de agua y terrenos pantanosos.

La velocidad máxima oscila alrededor de las 50-65 millas por hora (80-104 km), suficiente para que haya que prestar atención a los semáforos que de vez en cuando encontrarás en medio de la carretera (están señalizados un poco antes).

Aquí tienes una guía con consejos para conducir por los Estados Unidos.

Mapas de la ruta 61

Antes del viaje, pedimos en la web de Visit Mississippi que nos mandaran a casa una guía y un mapa de carreteras del estado de Mississippi (gratis) que nos vino muy bien.

Lo combinamos con el GPS y, al entrar a Louisiana desde Mississippi, en el centro de visitantes junto a la carretera nos dieron otros mapas para continuar la ruta.

Las carreteras están bien indicadas, y el GPS no es imprescindible para la mayor parte de la ruta, pero sí muy útil en los cruces de los núcleos urbanos, donde hay mil y un carriles, salidas e incorporaciones y es difícil saber dónde colocarte.

Conducir por la Ruta 61 Estados Unidos

La música y los carteles del blues en la Ruta 61

A lo largo de la ruta, hay decenas de carteles que marcan lugares importantes en la historia del blues o de los estados: hogares de músicos, cementerios, iglesias… Es imposible verlos todos porque están esparcidos por varias carreteras secundarias, pero vayas adonde vayas, seguro que encuentras alguno. Aquí puedes verlos todos y descargar un mapa en PDF.

A pesar de conducir por carreteras ancladas en la historia de la música, las emisores de radio locales no acompañan. Te recomendamos que vayas preparado con música: BB King, Howlin’ Wolf, Muddy Waters, Bessie Smith, Elvis, Robert Johnson, Ike Turner, Louis Armstrong…

Croassroads Highway 61 Estados Unidos

6. La Natchez Trace y la Great River Road

Cada vez que encontrábamos una carretera secundaria que seguía el río Mississippi intentábamos desviarnos para ver otros lugares. Muchas de esas carreteras están casi desiertas, con algún cultivo, granja o cabaña de vez en cuando, donde la pobreza de estos estados se hace patente.

En las carreteras secundarias, los carteles señalizando salidas o lugares de interés suelen estar muy próximos a la salida en cuestión, así que presta atención para tener tiempo de reducir la velocidad y no pasarte de largo (nos pasó varias veces).

Cada pocos kilómetros también veíamos un cartel amarillo que indicaba la presencia de una iglesia en medio de la nada, incluso en zonas sin ningún tipo de núcleo urbano. Además de la Highway 61, las carreteras que más nos gustaron fueron:

  • Natchez Trace. Un pintoresco paso que sigue el curso de un antiguo sendero entre bosques espesos de árboles muy altos. Está muy bien cuidada, apenas hay tráfico y se puede ir parando en varios lugares de interés. Nosotros hicimos el tramo entre Port Gibson (cerca de Vicksburg) y Natchez y es precioso.
  • Great River Road. Una pequeña carretera que sigue los meandros del río desde Baton Rouge hasta Nueva Orleans. Junto a ella se encuentran las plantaciones más famosas de Louisiana.
Conducir por Estados Unidos Ruta61

Un tramo de la Natchez Trace

Las mejores plantaciones de Louisiana - Houmas House

La plantación Houmas, junto a la Great River Road

7. Comer a lo largo de la Ruta 61

En las grandes ciudades de la ruta, Memphis y Nueva Orleans, no tuvimos problema en encontrar lugares donde comer y probar gastronomía sureña y las cocinas creole cajunricas en rebozados, estofados, fritos y especias.

Los vegetales y legumbres están muy presentes (el maíz, el apio, la cebolla o las alubias rojas son una constante), pero casi siempre se acompañan de pescado, marisco o carne, así que los vegetarianos lo tenemos un poquito peor, pero siempre hay alguna opción.

Comida sureña Ruta 61

Comida sureña: arroz y alubias rojas, batata, plátano frito, pan de maíz…

En las ciudades más pequeñas y en los pueblos, en cambio, nos fue difícil encontrar sitios que no fueran cadenas de comida rápida.

En muchas ciudades no hay centro urbano ni ningún tipo de tienda en las calles, sino que los comercios se ordenan a ambos lados de las autovías y autopistas, como si de un polígono industrial se tratara.

Allí están los supermercados, las lavanderías… y también los restaurantes, que casi siempre son McDonald’s, Subway, Pizza Hut, Domino’s Pizza, Wendy’s, o alguna variación.

Los pocos restaurantes independientes sirven, como las cadenas, pollo frito, pizza o ensaladas inundadas en salsas. Y siempre acompañado de refrescos, té helado (iced tea) o café de filtro solo o con leche en polvo.

Si quieres compensar este tipo de comida con algo de fruta o verdura, cerca de los locales de comida rápida suele haber supermercados grandes.

8. Dormir a lo largo de la Ruta 61

En Memphis y en Nueva Orleans dormimos en apartamentos de Airbnb (en el enlace tienes un descuento).

Memphis fue una de las ciudades más baratas en cuanto a alojamiento, mientras que en Nueva Orleans, el precio de hoteles y pisos es desorbitado, más todavía en época de festivales.

Apartamento Airbnb Memphis

En medio, probamos de todo: un par de moteles de carretera que reservamos sobre la marcha (hay muchísimos en las afueras de cada pueblo o ciudad, y los precios rondan los $50 por noche); un hotel de dos estrellas parecido a un motel (unos $80) y un B&B en Clarksdale que resultó ser una preciosa mansión (unos $100 por noche). Haz click aquí para buscar alojamiento a lo largo de la Ruta 61.


Apúntate: En todos los moteles y hoteles hay wifi gratis, que te será muy útil, porque en los restaurantes no suele haber (con la excepción de McDonald’s y algunas cadenas).

En la ruta hay mucha variedad de alojamientos, y no es necesario reservar con antelación, a no ser que las fechas coincidan con algún festival de música importante.

Todos los sitios donde nos alojamos incluían el desayuno, aunque, mientras que los hoteles y B&B tienen una buena variedad (yogur, frutas, tostadas), en los moteles el desayuno es escaso y grasiento (hamburguesas, huevo revuelto, bollos o máquina de gofres).

Hotel Clarksdale Ruta 61

Una mansión convertida en ‘bed and breakfast’ en Clarksdale

Habitación de motel Estados Unidos

Un típico motel de carretera de Estados Unidos

9. Animales en las carreteras y pantanos

Las carreteras del delta del Mississippi y de Louisiana están rodeadas de naturaleza y de aguas estancadas, ciénagas y bayous (pantanos), y en el camino nos topamos con varios animales

En uno de los tramos nos encontramos la insólita imagen de tortugas cruzando la carretera: algunas a punto de cruzar, otras atropelladas y otras al otro lado.

También vimos otros muchos animales atropellados: enormes ciervos, zorros y nutrias, mapaches… Sobrevolando las carreteras y bosques vimos una gran variedad de aves: desde el águila americana hasta preciosos cardenales rojos y esbeltas garzas de muchos tipos.

Serpiente Sur Estados Unidos

Caminando por los bosques y ciénagas encontramos sapos, serpientes, topos y rastros frescos de ciervos. Lo único que no vimos (aunque nos quitamos la espinita en los Everglades de Florida) fue al habitante más famoso de estos estados: el caimán, que vive en los cenagales.

En los alrededores de Nueva Orleans, hay muchas compañías que ofrecen paseos en aerodeslizador por los pantanos para ver caimanes, pero decidimos no contribuir a la crueldad, porque todas tienen granjas donde mantienen en cautividad a esos animales para que los turistas se saquen fotos con ellos.

En cuanto a las plantas, la diversidad es increíble, pero lo que más nos llamó la atención fueron los pecan trees, los pecanos. Las nueces pecanas son típicas del sur: las venden en todas partes e incluso las usan para rebozar. A nosotros nos chiflan, aunque no encontramos ninguna cáscara entera para probarlas del árbol.

Guia del sur de Estados Unidos

10. Las temperaturas

Viajamos a Tennessee, Mississippi y Louisiana a finales de marzo, cuando en Nueva York todavía hacía bastante frío. En los tres estados nos recibió el calor: al principio, más moderado, y en Nueva Orleans, abrasador.

El calor de esta parte de Estados Unidos es pegajoso y húmedo, y en verano, casi insufrible, así que principios de primavera y mediados de otoño son dos de las mejores épocas para visitar esos estados. Si viajas en verano, asegúrate de que tu alojamiento tenga ventiladores y aire acondicionado.

Las mejores plantaciones de Louisiana The Myrtles

Más información sobre la Highway 61

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